Die Erfindung der Zeit
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Die Erfindung der Zeit

Jan 04, 2024

Joseph Priestleys Zeitleiste ist ein mittlerweile alltägliches Hilfsmittel und revolutionierte unsere Sicht auf die Geschichte.

Zusammengefaltet bildet das schwere Papier von Joseph Priestleys Zeitleiste von 1785 eine kartonähnliche Oblate. Es scheint zu schlank, um so viel aufzunehmen. Die Kopie, die ich studierte, wurde in ein Buch eingenäht, eingebettet zwischen einer Genealogie und einigen Illustrationen. Einmal entfaltet, konfrontierte mich die Zeitleiste mit einem Wirrwarr horizontaler Linien, gefolgt von winzigen Buchstaben. Nach und nach lösten sich die Linien zu einem Diagramm auf. Die Zeit marschiert von links nach rechts, und die Linien stellen Leben dar, die sorgfältig geplant und beschriftet sind. Der Ehrgeiz des Chart of Biography ist atemberaubend. Auf einem einzigen Blatt Papier stellte Priestley systematisch über 2.000 Figuren dar, von 1200 v. Chr. bis zur Gegenwart. Mitte des 18. Jahrhunderts bedeutete das fast die gesamte Geschichte. Priestley's Chart blühte auf und brachte schnell Dutzende von Nachahmungen hervor. Heutzutage werden Zeitleisten so häufig verwendet, dass man sich eine Zeit ohne sie kaum vorstellen kann. Was führte Priestley zu dieser Erfindung? Die Antwort liegt teilweise in seinen Ansichten zur Zeit.

Priestley (1733–1804) ist vor allem für seine wissenschaftlichen Arbeiten bekannt, insbesondere für die Mitentdeckung von Sauerstoff. Doch er war auch Lehrer und Philosoph. Als Lehrer versuchte Priestley, seinen Schülern Geschichte besser zu vermitteln. Er war fasziniert von Chronologien und Texten, die Ereignisse ordneten. Seit dem antiken Griechenland und Rom verwendeten Chronologen „Zeittafeln“ oder Raster, um die zeitliche Abfolge von Ereignissen darzustellen. Ein offensichtliches Problem bei diesen Chronologien besteht jedoch darin, dass auf jede Seite nur eine begrenzte Anzahl von Ereignissen passen.

In der Mitte des 18. Jahrhunderts gab es viele Experimente zur Darstellung der Geschichte, darunter Thomas Jefferys‘ A Chart of Universal History aus dem Jahr 1753. Jefferys war Kartograph und seine Karte stellt Reiche fast so dar, als wären sie Länder auf einer Karte, sodass Sie sie alle auf einmal scannen können. Beeindruckt beschloss Priestley, ein eigenes Diagramm zu erstellen, das die Leser „auf einen Blick“ scannen konnten. Er machte mehrere Innovationen, aber eine erwies sich als entscheidend: Linien, inspiriert von seiner Zeitphilosophie.

Dabei griff Priestley auf ein scheinbar unzusammenhängendes Thema zurück: John Lockes Darstellung abstrakter Ideen aus dem Jahr 1690. Zu den abstrakten Ideen gehören für Locke „Rötung“, „Dreieck“ oder „Tier“. Es handelt sich um allgemeine Ideen, die entstehen, wenn unser Geist über bestimmte Dinge nachdenkt. Nehmen Sie einen halben Liter Milch, ein Stück Kreide und einen Klumpen Schnee. Ich kann diese Dinge betrachten, während ich ihre besonderen Merkmale weglasse und das Gemeinsame „abstrahiere“, was ihnen gemeinsam ist: ihr Weiß. Viele Philosophen akzeptierten eine Version von Lockes Darstellung der Abstraktion, waren sich jedoch nicht sicher, wie sie diese gedanklich visualisieren sollten. Locke schreibt, dass unsere abstrakte Vorstellung eines Dreiecks „weder schräg noch rechteckig, weder gleichseitig, äquikrural noch skalenförmig sein darf; aber alle und nichts davon auf einmal. Natürlich können wir uns so etwas nicht vorstellen. Priestley macht einen alternativen Vorschlag: Stellen Sie abstrakte Ideen mithilfe einer Variablen dar. Ein Kind, schreibt er, habe eine Vorstellung davon, „was ein Dreieck im Allgemeinen ist“, obwohl alle Vorstellungen von Dreiecken, die es „nachdenkt“, „besonders“ sind. Mit anderen Worten: Unser Bild der abstrakten Idee eines Dreiecks kann sich ändern: von gleichseitig zu beispielsweise ungleichseitig. Im selben Aufsatz argumentierte Priestley, dass Zeit eine abstrakte Idee sei. Und diese Ansicht fließt in seine Zeitleiste ein.

Priestleys Zeitleiste war so neu, dass er parallel dazu ein kleines Buch veröffentlichte, in dem er die zugrunde liegenden Prinzipien erläuterte. Eine Beschreibung eines biographischen Diagramms versuchte, die Darstellung von Zeiten mithilfe von Linien zu rechtfertigen:

Da aus abstrakten Ideen kein Bild gemacht werden kann, werden sie in unserem Geist zwangsläufig durch bestimmte, aber variable Ideen repräsentiert … DAHER lässt die abstrakte Idee der ZEIT … eine natürliche und einfache Darstellung in unserem Geist durch die Idee eines Messbaren zu Raum, und insbesondere der einer Linie; die, wie die Zeit, in der Länge ausgedehnt werden kann, ohne eine Vorstellung von Breite oder Dicke zu geben.

Wir sprechen oft von kürzeren und längeren Zeiten, und Zeiten können gemessen werden – genau wie der Raum. Wenn wir ein Bild suchen, das die abstrakte Vorstellung von Zeit darstellt, ist eine durch den Raum gezogene Linie eine natürliche Lösung.

Priestley hat seine Zeitleiste erfunden, um die Geschichte besser zu lehren, doch die Tabelle ist auch mit seiner Überzeugung verbunden, dass sich die Menschheit verbessert: Sie zeigt die Zahl großer Persönlichkeiten, die im Laufe der Zeit zunimmt. Tatsächlich gibt es in der frühen Geschichte einen solchen Mangel, dass Priestley die Lücke mit einem verzierten Wappen füllt. Er ist froh, dass die letzten zwei Jahrhunderte „voll“ mit Menschen von Verdiensten waren, denn das gibt uns „Sicherheit“, dass „keine weiteren großen Abgründe“ der Größe die Zukunft verunstalten werden.

Das Diagramm zeigt den Fortschritt auch auf andere Weise. Für Priestley ist die Entwicklung abstrakter Ideen schwierig und erfordert Überlegung und Intelligenz. Nur höhere Tiere und Menschen können es schaffen. Priestley misst solchen Ideen einen hohen Stellenwert bei und beschreibt sie als Beweis für „Fortschritte in intellektueller Exzellenz“. Seine Zeitleiste – die die abstrakte Vorstellung von Zeit repräsentiert – ist ein weiterer Beweis für den menschlichen Fortschritt.

Sein Diagramm bestätigt nicht nur den menschlichen Fortschritt durch Priestleys Lichter, es fördert ihn auch. Priestley argumentierte, dass das Verständnis eines weiten Zeitabschnitts es uns ermöglicht, Beziehungen zwischen Ereignissen zu verstehen und zu erkennen, dass scheinbar böse Ereignisse in einem Gemeinwohl zusammengefasst sind. Wenn wir die Weltgeschichte aus der Perspektive Gottes betrachten, können wir den göttlichen Plan erkennen und vorantreiben. Im Jahr 1769 erstellte Priestley eine weitere Zeitleiste, A New Chart of History, und schrieb darüber:

Es ist sogar leicht zu zeigen, dass Kriege, Revolutionen im Reich und die notwendigen Folgen davon im Großen und Ganzen äußerst günstig für den Fortschritt von Wissen, Tugend und Glück waren.

Die Wirkung von Priestleys Charts war immens. Eine Chart of Biography erschien in mindestens 19 Ausgaben, darunter amerikanische, niederländische und italienische Ausgaben. Die Zahl der Exemplare von A New Chart of History belief sich auf mindestens 20 Exemplare. Beide gehörten zu den ersten Anschaffungen, die von der neuen United States Library of Congress in Auftrag gegeben wurden. Laut Cambridge Magazine waren sie „ein wesentlicher Bestandteil einer Herrenbibliothek“. Die Schriftstellerin Maria Edgeworth und der Arzt Erasmus Darwin (Großvater von Charles) empfahlen ihren Einsatz in der Frauenbildung. Innerhalb weniger Jahre gab es überall Variationen von Priestleys Charts. Im 19. Jahrhundert war es üblich geworden, sich die Geschichte anhand von Zeitlinien vorzustellen.

Heutzutage kann man sich kaum vorstellen, wie innovativ Priestley's Chart war. Das liegt daran, dass es mittlerweile viele Zeitpläne gibt. Dieses schmale, gefaltete Blatt Papier veränderte die Art und Weise, wie Menschen sich die Geschichte vorstellen.

Emily Thomasist der Autor von The Meaning of Travel: Philosophers Abroad (Oxford University Press, 2020).

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